Τα λειτουργικά τρόφιμα είναι τα τρόφιμα που έχουν τη δυνατότητα να παρέχουν όφελος στην υγεία, πέρα από το όφελος της καλής βασικής διατροφής και της φυσικής, θρεπτικής αξίας που ήδη προσφέρουν. Οι ενεργές βιολογικά συνθέσεις των λειτουργικών τροφίμων προσφέρουν υγιεινά οφέλη και επιθυμητές φυσιολογικές επιδράσεις, όπως καλύτερη πέψη, καλύτερη εντερική λειτουργία, πρόληψη καρκίνου και βελτιώσεις στους μεταβολικούς ρυθμούς, πίεση του αίματος, ενεργειακά επίπεδα κλπ.

Το 1997, το "potential" της Ευρωπαϊκής αγοράς λειτουργικών τροφίμων και ποτών εκτιμήθηκε οτι θα είναι 132 δις δρχ. περίπου, από τα οποία το 65% ανήκε στα γαλακτοκομικά προϊόντα. Τα λειτουργικά τρόφιμα υπολογίζεται ότι θα αποτελέσουν το 7,5% των συνολικών πωλήσεων των ευρωπαϊκών τροφίμων και ποτών μέσα στα επόμενα 5 χρόνια.

Οι πωλήσεις των λειτουργικών τροφίμων στις αγορές της Ευρώπης έφθασαν το 1998 τα 2,6 δις δρχ., στις Η.Π.Α. τα 1,5 δις δρχ., και στην Ιαπωνία, όπου γεννήθηκε το concept λειτουργικών προϊόντων και τα οποία είχαν τη μεγαλύτερη επιτυχία, έφθασαν τα 22 δις δρχ. Η Γαλλία έχει υπεροχή στις πωλήσεις των λειτουργικών γιαουρτιών και η Μεγάλη Βρετανία στις πωλήσεις των λειτουργικών γαλάτων. Δυναμική ανάπτυξη παρουσιάζουν η Γερμανία, η Ισπανία, η Ιταλία και οι Κάτω Χώρες.

Τα πιο πρόσφατα προϊόντα που εμφανίζονται είναι τρόφιμα με κολλαγόνο για την επιδερμίδα (Ιαπωνία), ανθοκυανίνες σε βατόμουρα (Η.Π.Α. - κατά της γήρανσης) τρόφιμα εμπλουτισμένα με συγκεκριμένα βότανα (Αγγλία - κατά του στρες), antioxidants και phytoestrogens (Γαλλία - κατά της γήρανσης) κτλ.

Η συγκεκριμένη αγορά είναι αυξανόμενη, καθοδηγούμενη κυρίως από τις νέες καταναλωτικές στάσεις σχετικά με την δίαιτα και την υγεία. Όπως και στο εξωτερικό αλλά σε μικρότερο βαθμό, η ζήτηση επηρεάζεται επίσης από την κρατική πολιτική, το νομοθετικό πλαίσιο καθώς και από οργανωμένες καταναλωτικές ομάδες. Ως προς την προσφορά, η αγορά κατευθύνεται διεθνώς από την βιομηχανία συστατικών των τροφίμων (π.χ.nutraceutical industry) και από το εκπαιδευτικό Marketing των πιο μεγάλων και οργανωμένων εταιριών τροφίμων διεθνώς. Σημαντική ώθηση στην ανάπτυξη νέων προϊόντων δίνει ένας μεγάλος αριθμός αποτελεσμάτων που εξάγονται με συχνότητα πια από μακροχρόνιες έρευνες, που συνδέουν συγκεκριμένα συστατικά των τροφίμων με σημαντικά οφέλη για την υγεία.

Πηγές: Γράφει η κ. Γεωργία Κόλλια, ΜΡΑ