Από τότε που ήμασταν μικρά παιδιά, οι γονείς μας έλεγαν να τρώμε καρότα, επειδή “Είναι καλά για εμάς”. Και, σίγουρα, αυτή η αιτιολόγηση είναι πολύ απλουστευμένη, αλλά δεν είναι λάθος. Πώς ακριβώς τα καρότα απέκτησαν αυτή την καλή φήμη; Και με ποιον τρόπο είναι τόσο καλά για την υγεία μας; 

Υπάρχουν αρκετές μελέτες που στηρίζουν ότι η αυξημένη κατανάλωση φρούτων και λαχανικών που είναι πλούσια σε αντιοξειδωτικά μπορεί να ελαττώσει τον κίνδυνο ανάπτυξης καρκίνου αλλά και καρδιαγγειακών νοσημάτων—και ένα από αυτά τα λαχανικά είναι το καρότο, καθώς περιέχει τα αντιοξειδωτικά συστατικά καροτενοειδή, τα οποία ελαττώνουν την ανάπτυξη ελεύθερων ριζών στο σώμα. Μία άλλη μελέτη έδειξε πως οι καπνιστές που δεν καταναλώνουν καρότα αντιμετώπιζαν τριπλάσιο κίνδυνο για καρκίνο των πνευμόνων σε σχέση με τους καπνιστές που έτρωγαν καρότα περισσότερο από μία φορά την εβδομάδα. Ακόμα καλύτερα, μέσα από μια ιαπωνική έρευνα έχει αποδειχθεί ότι το β-καροτένιο σχετίζεται με την πρόληψη του καρκίνου του παχέος εντέρου.

Το απόσταγμα του χυμού του καρότου φαίνεται πως μπορεί να σκοτώσει τα κύτταρα της λευχαιμίας, και να δράσει ανασταλτικά στην ανάπτυξή τους, σύμφωνα με μία μελέτη του 2011. Στους νεαρότερους άνδρες, φαίνεται πως το β-καροτένιο μπορεί επίσης να δράσει προστατευτικά εναντίον της ανάπτυξης καρκίνου του προστάτη, σύμφωνα με μια μελέτη του Χάρβαρντ.

Τα οφέλη του καρότου βέβαια, εκτείνονται και πέρα από τις αντικαρκινικές του ιδιότητες. Συγκεκριμένα, στα άτομα που πάσχουν από έλλειψη βιταμίνης Α, η κατανάλωση τροφών που την περιέχουν – όπως το καρότο – μπορεί να βοηθήσει με τα προβλήματα όρασης που η έλλειψη αυτή δημιουργεί. Βέβαια, μέσα από πολλές έρευνες έχει επιβεβαιωθεί ότι τα οφέλη για την όραση μπορούν να γίνουν… ορατά μόνο από άτομα που πάσχουν ήδη από την έλλειψη αυτής της σημαντικής βιταμίνης, και δεν πρόκειται να βελτιώσει περισσότερο την όραση κάποιου άλλου ατόμου.

Τέλος, τα αντιοξειδωτικά και τα φυτοχημικά στα καρότα μπορούν να βοηθήσουν στη ρύθμιση του σακχάρου, να καθυστερήσουν τα συμπτώματα της γήρανσης, αλλά να ενισχύσουν και το ανοσοποιητικό σύστημα.

Ποια είναι η διατροφική αξία του καρότου;

Μία μερίδα καρότου θεωρείται είτε μισή κούπα, είτε ένα μεσαίου μεγέθους καρότο, και περιέχει μόλις 25 θερμίδες, 6 γραμμάρια υδατανθράκων, 3 γραμμάρια σακχάρων και 1 γραμμάριο πρωτεΐνης. Τα καρότα αποτελούν εξαιρετική πηγή βιταμίνης Α, παρέχοντάς μας το υπερδιπλάσιο της ημερήσιας δόσης μας (210%). Επιπλέον μας προσφέρουν το 6% της ημερήσιας δόσης μας σε βιταμίνη C, το 2% της δόσης μας σε ασβέστιο αλλά και σίδηρο.

Το αντιοξειδωτικό β-καροτένιο είναι αυτό που δίνει στα καρότα το πορτοκαλί τους χρώμα. Το β-καροτένιο απορροφάται από τα έντερα και μετατρέπεται σε βιταμίνη Α κατά τη διαδικασία της πέψης. Επιπλέον, τα καρότα περιέχουν φυτικές ίνες, βιταμίνη Κ, κάλιο, φυλλικό οξύ, μαγγάνιο, φώσφορο, μαγνήσιο, βιταμίνη Ε και ψευδάργυρο. Μπορείτε σε ορισμένες αγορές να βρείτε καρότα με διαφορετικά χρώματα—τα οποία προέρχονται από διαφορετικά αντιοξειδωτικά. Για παράδειγμα, ανθοκυανίνες στα μωβ καρότα και λυκοπένιο στα κόκκινα.

Πώς μπορούμε να συμπεριλάβουμε το καρότο στη διατροφή μας;

Μπορούμε να καταναλώσουμε τα καρότα ωμά, στον ατμό, βραστά, ψητά, αλλά και σαν συστατικά σε σούπες. Τα καρότα μπορούν επίσης να δώσουν ιδιαίτερη γεύση (και πολλές βιταμίνες!) σε έναν χυμό ή σε ένα smoothie. Αν τα αγοράσετε με τα φύλλα τους, αφαιρέστε τα πριν τα τοποθετήσετε στο ψυγείο, ώστε τα φύλλα να μην τραβήξουν υγρασία και θρεπτικά συστατικά από την ρίζα. Και να θυμάστε ότι πρέπει να τα ξεφλουδίζετε και να τα πλένετε. Τα μίνι καρότα είναι επίσης εκπληκτική ιδέα για ένα υγιεινό απογευματινό σνακ. Τέλος, να θυμάστε ότι για να πάρετε όσο περισσότερα θρεπτικά συστατικά γίνεται, καταναλώστε τα ωμά ή στον ατμό.