Η αρχέγονη ώθηση για τεκνοποίηση είναι απαραίτητη για τη διαιώνιση του είδους και πρέπει να προϋπάρχει στον εγκέφαλο. Επιστήμονες της Ιατρικής Σχολής της Βόρειας Καρολίνας ανακάλυψαν μία σημαντική ένδειξη για τους νευρώνες που εμπλέκονται σε αυτή την “εντολή”.

Χρησιμοποιώντας εξελιγμένες τεχνικές απεικόνισης του εγκεφάλου, διαπίστωσαν ότι ένα μικρό σύμπλεγμα ορμονοευαίσθητων νευρώνων στον υποθάλαμο του ποντικιού, είναι εξειδικευμένες στην έλξη με το αντίθετο φύλο.

Επικεφαλής της μελέτης ήταν ο Garret D. Stuber, PhD, αναπληρωτής καθηγητής Ψυχιατρικής και Μοριακής Βιολογίας και Φυσιολογίας, ενώ συμμετείχε και η Jenna A. McHenry, μεταδιδακτορική ερευνητική συνεργάτιδα.

“Οι συγκεκριμένοι νευρώνες λαμβάνουν ουσιαστικά αισθητήρια και ορμονικά σήματα και τις μετουσιώνουν σε κίνητρα και κοινωνική συμπεριφορά”, σχολίασε ο Stuber.

Τα ευρήματα, που δημοσιεύτηκαν στο περιοδικό Nature Neuroscience, φωτίζουν τις νευρικές ρίζες του αντίθετου φύλου, την κοινωνική συμπεριφορά στα θηλαστικά, και μπορεί επίσης να είναι σχετικές με ορισμένες ψυχιατρικές ασθένειες.

“Αυτά τα νευρωνικά κυκλώματα που γεφυρώνουν την κοινωνική στάση και την επεξεργασία του κινήτρου, πρέπει επίσης να παρέχουν σημαντικές πληροφορίες για τις διαταραχές που εξασθενούν την κοινωνικό κίνητρο”, δήλωσε ο McHenry, ο πρώτος συγγραφέας της μελέτης.

Στη μελέτη, εξετάστηκε η μέση προοπτική περιοχή (ΜΡΟΑ) του εγκεφάλου. Αυτή η συστάδα των νευρώνων βρίσκεται εντός του υποθαλάμου και πρόκειται για μία εξελικτικά αρχαία δομή στο κάτω κέντρο του εγκεφάλου. Προηγούμενη έρευνα είχε δείξει ότι η ΜΡΟΑ είναι σημαντική για την κοινωνική και την αναπαραγωγική συμπεριφορά σε όλα τα σπονδυλωτά είδη που μελετήθηκαν, από το ψάρι μέχρι τον άνθρωπο.

Οι ερευνητές επικεντρώθηκαν σε μια από τις σημαντικές συνδέσεις του ΜΡΟΑ, μέσω της οποίας στέλνονται νευρικά σήματα σε μια άλλη δομή εγκεφάλου, που ονομάζεται κοιλιακή περιοχή (VTA). Η προσέγγιση έγινε γνωρίζοντας πως μία ισχυρή παράμετρος στο κίνητρο και τη συμπεριφορά, είναι ο νευροδιαβιβαστής ντοπαμίνη.

Συνδέσεις

Οι ερευνητές ενέχυσαν την VTAs των θηλυκών ποντικών με ειδικά φθορίζοντα μόρια, που – όπως οι ιοί – έχουν την τάση να κινούνται προς τα πάνω, κατά μήκος των νευρικών συνδέσεων.

Όταν αυτοί οι μικροσκοπικοί “φάροι” φτάσουν στο ΜΡΟΑ, προβάλλουν νευρώνες που εκφράζουν ένα γονίδιο, το οποίο ονομάζεται νευροτενσίνη. Οι αναλύσεις αυτών των νευρώνων, έδειξαν ότι οι περισσότεροι εκφράζουν επίσης τους υποδοχείς οιστρογόνου και συνεπώς είναι πιθανό να είναι ευαίσθητα σε αυξήσεις και πτώσεις των ωοθηκικών ορμονών στον κύκλο της γονιμότητας του ποντικού, που είναι γνωστή ως “κύκλος οίστρου”.

Οι ερευνητές μελέτησαν στη συνέχεια το σύνολο των ΜΡΟΑ νευρώνων σε ζωντανά ποντίκια, η οποία ήταν μια σημαντική πρόκληση. Οι τεχνικές που επιτρέπουν την απεικόνιση των εγκεφαλικών κυττάρων σε ξύπνια ποντίκια δεν μπορούν να απεικονίσουν κάτι βαθύτερο από ένα κλάσμα του χιλιοστού κάτω από την επιφάνεια του εγκεφάλου, ενώ ο ΜΡΟΑ είναι αρκετά χιλιοστά βαθιά.

Για να παρακάμψει το πρόβλημα, η ομάδα του Stuber χρησιμοποίησε μικροσκοπικούς σωληνοειδές φακούς, οι οποίοι συνέδεαν το μικροσκόπιο με την ΜΡΟΑ. Με μια τεχνική που είναι γνωστή ως απεικόνιση φωτονίων ασβεστίου, οι επιστήμονες ήταν σε θέση να απεικονίσουν τη δραστηριότητα των νευρώνων ΜΡΟΑ σε εγρήγορση.

Για να ενισχυθεί η ακρίβεια της τεχνικής, χρησιμοποίησαν ποντίκια που είχαν τροποποιηθεί γενετικά, ώστε να μπορούν να απεικονιστούν μόνο οι νευρώνες της νευροτενσίνη τους.

Κύτταρα

“Με τη διαδικασία αυτή, μπορούσαμε να έχουμε εικόνα των ποντικιών μία ή δύο φορές την εβδομάδα και κάθε φορά να βρούμε τα ίδια κύτταρα που προηγουμένως είχαν καταγραφεί με τη συγκεκριμένη εγκεφαλική δραστηριότητα”, δήλωσε ο Stuber.

Η ομάδα βρήκε πως όταν τα θηλυκά ποντίκια εκτέθηκαν στην οσμή των ούρων από αρσενικά ποντίκια (όχι την οσμή ούρων θηλυκού ή άλλες ελκυστικές οσμές, όπως τροφή ορεκτικό), ένα μεγάλο υποσύνολο των νευρώνων νευροτενσίνης ΜΡΟΑ διεγέρθηκε σημαντικά.

Οι ερευνητές διαπίστωσαν, επίσης, ότι οι συγκεκριμένοι νευρώνες ανταποκρίθηκαν πιο σθεναρά σε αρσενικό ούρα όταν τα θηλυκά είχαν υψηλά κυκλοφορούντα επίπεδα οιστρογόνου ή ένα συνδυασμό οιστρογόνων - προγεστερόνης που εκκρίνονται πριν τις γόνιμες μέρες.

“Αυτό δείχνει ότι ορισμένα νευρώνες στον εγκέφαλο μπορεί να είναι εξειδικευμένοι για να προτιμούν την κοινωνική ανταμοιβή”, ανέφερε ο McHenry.

Εκτός από τη βασική νευρολογική επίδραση, η έρευνα έχει σχέση με παράγοντες, όπως το άγχος, η κατάθλιψη και συναφείς διαταραχές, οι οποίες μπορούν να προκληθούν ή να επιδεινωθούν σε ορισμένες γυναίκες από αλλαγές στα επίπεδα των ορμονών.

Πηγές: EurekAlert