Όταν το πεπτικό σύστημα λειτουργεί φυσιολογικά, η τροφή και τα υγρά περνούν μέσω του στομάχου στο λεπτό έντερο και στη συνέχεια στο παχύ έντερο. Το λεπτό και το παχύ έντερο είναι επικαλυμμένα με κύτταρα, τα οποία απορροφούν τις θρεπτικές ουσίες και το νερό που χρειάζεται το σώμα.

Η υπόλοιπη τροφή και το νερό αποβάλλονται μέσα από το σώμα υπό τη μορφή κοπράνων.

Όταν αυτά τα κύτταρα ερεθιστούν, η συνήθως αργή, κυματοειδής κίνηση των εντέρων αυξάνεται υπερβολικά και οι τροφές και τα υγρά διαπερνούν πολύ γρήγορα το παχύ έντερο, με αποτέλεσμα να απορροφώνται λιγότερο από το σώμα.

Αυτό οδηγεί σε διαρροϊκές κενώσεις, μια κατάσταση που είναι περισσότερο γνωστή ως "διάρροια".