Το πρόχειρο φαγητό αναφέρεται σε τροφή που σερβίρεται γρήγορα. Σε πολλές περιπτώσεις, σημαίνει τροφή που είναι πολύ κατεργασμένη και περιέχει μεγάλες ποσότητες υδατανθράκων, σακχάρων, ανθυγιεινών λιπαρών και αλατιού. Γενικά περιέχει πολλές θερμίδες, αλλά έχει λίγη ή καθόλου θρεπτική αξία.

Έρευνα του 2013 στο περιοδικό JAMA Pediatrics, έδειξε ότι παιδιά και έφηβοι προσλάμβαναν πιο πολλές θερμίδες στα ταχυφαγεία και στα εστιατόρια παρά στο σπίτι. Η κατανάλωση φαγητών εκτός σπιτιού προσέθετε από 160 έως 310 επιπλέον θερμίδες την ημέρα. Σύμφωνα με το National Institutes of Health, ορισμένα γρήγορα γεύματα σας δίνουν τις θερμίδες ολόκληρης της ημέρας. Αυτό μπορεί να οδηγήσει σε συσσώρευση κιλών. Το να είναι κάποιος υπέρβαρος ή παχύσαρκος αποτελεί παράγοντα κινδύνου για πολλά χρόνια προβλήματα υγείας.

Όταν το πρόχειρο φαγητό αντικαθιστά συχνά θρεπτικές τροφές στη διατροφή μπορεί να οδηγήσει σε φτωχή διατροφή και κακή υγεία.

Πεπτικό και καρδιαγγειακό σύστημα

Πολλά ‘’πρόχειρα’’ φαγητά και ροφήματα περιέχουν πολλούς υδατάνθρακες και κατ’ επέκταση πολλές θερμίδες. Το πεπτικό διασπά τους υδατάνθρακες σε σάκχαρο (γλυκόζη) το οποίο απελευθερώνεται στο κυκλοφορικό. Το πάγκρεας ανταποκρίνεται εκκρίνοντας ινσουλίνη, που χρειάζεται για τη μεταφορά του σακχάρου στα κύτταρα του οργανισμού.
Καθώς το σάκχαρο απορροφάται, τα επίπεδά του στο αίμα μειώνονται. Όταν είναι χαμηλά, το πάγκρεας απελευθερώνει και άλλη ορμόνη, τη γλυκαγόνη η οποία ενημερώνει το ήπαρ να αρχίσει να χρησιμοποιεί τα αποθηκευμένα σάκχαρα. Όταν όλα δουλεύουν συγχρονισμένα τα επίπεδα σακχάρου στο αίμα παραμένουν εντός του φυσιολογικού εύρους.

Όταν προσλαμβάνει κάποιος μεγάλη ποσότητα υδατανθράκων, προκαλείται απότομη αύξηση στο σάκχαρο. Τότε μπορεί να αλλάξει η φυσιολογική ανταπόκρισή της ινσουλίνης. Συχνές απότομες αυξήσεις μπορεί να αποτελέσουν παράγοντα που συμβάλλει στην αντίσταση στην ινσουλίνη και στον διαβήτη τύπου 2.

Τα πρόσθετε σάκχαρα δεν έχουν θρεπτική αξία αλλά περιέχουν πολλές θερμίδες. Οι επιπλέον θερμίδες αθροίζονται σε επιπλέον βάρος, παράγοντα κινδύνου για καρδιακή νόσο.

Τα τρανς λιπαρά είναι γνωστό πως αυξάνουν τα επίπεδα χοληστερόλης LDL, της ‘’κακής’’ χοληστερόλης. Μπορεί επίσης να μειώσουν και τα επίπεδα της χοληστερόλης HDL, της ‘’καλής’’ χοληστερόλης. Τα τρανς λιπαρά μπορούν επίσης να αυξήσουν τον κίνδυνο εμφάνισης διαβήτη τύπου 2.

Το πολύ αλάτι βοηθά στην κατακράτηση υγρών, προκαλώντας φούσκωμα. Μπορεί να συμβάλει σε υπέρταση. Σύμφωνα με το American Heart Association, παιδιά που ακολουθούν διαρροή υψηλή σε νάτριο έχουν διπλάσιες πιθανότητες να εμφανίσουν υπέρταση σε σχέση με παιδιά που δεν τρώνε πολύ αλάτι. Το υπερβάλλον αλάτι μπορεί επίσης να αυξήσει τον κίνδυνο λίθων στα νεφρά, νεφρικής νόσου και καρκίνου του στομάχου.

H υψηλή χοληστερόλη και η υπέρταση είναι ανάμεσα στους κύριους παράγοντες κινδύνου για καρδιοπάθεια και εγκεφαλικό επεισόδιο.

Αναπνευστικό σύστημα

Η παχυσαρκία σχετίζεται με αύξηση των αναπνευστικών προβλημάτων και η αντιμετώπισή τους μπορεί ενδεχομένως να είναι περισσότερο πολύπλοκη. Ακόμα και χωρίς τη διάγνωση παθήσεων η παχυσαρκία μπορεί ενδεχομένως να προκαλέσει επεισόδια ρηχής αναπνοής ή συριγμού με λίγη προσπάθεια. Η παχυσαρκία μπορεί ενδεχομένως να παίξει ρόλο στην εμφάνιση άπνοιας και άσθματος.

Πρόσφατη έρευνα στο περιοδικό Thorax υποδεικνύει ότι παιδιά που τρώνε πρόχειρο φαγητό τουλάχιστον 3 φορές την εβδομάδα έχουν αυξημένο κίνδυνο άσθματος και ρινίτιδας.

Κεντρικό νευρικό σύστημα

Υπάρχουν πολλά είδη πονοκεφάλου και πολλά αίτια. Ορισμένοι διατροφικοί παράγοντες που περιέχονται στο fast food είναι το αλάτι και το κατεργασμένο κρέας.

Έρευνα που δημοσιεύτηκε στο περιοδικό Public Health Nutrition έδειξε ότι η κατανάλωση τροφών όπως ντόνατς, κέικ και κρουασάν, καθώς και fast food (πίτσα, burgers, hot dog) μπορεί ενδεχομένως να συνδέεται με την κατάθλιψη. Άνθρωποι που επιλέγουν fast food είναι 51% πιο πιθανό να εμφανίσουν κατάθλιψη σε σχέση με όσους τρώνε λίγο ή καθόλου πρόχειρο φαγητό.

Φάνηκε επίσης ότι όσο περισσότερο γρήγορο φαγητό κατανάλωναν τόσο πιο πιθανό ήταν να εμφανίσουν κατάθλιψη.

Δέρμα και οστά

Η σοκολάτα και οι λιπαρές τροφές, συχνά κατηγορούνται για ακμή αλλά δεν είναι οι πραγματικοί ένοχοι. Ένοχοι είναι οι υδατάνθρακες. Σύμφωνα με τη Mayo Clinic, επειδή οι τροφές που περιέχουν πολλούς υδατάνθρακες αυξάνουν τα επίπεδα σακχάρου μπορεί ενδεχομένως να προκαλέσουν ακμή.

Η έρευνα στο περιοδικό Thorax έδειξε υψηλότερο κίνδυνο εκζέματος σε παιδιά που ακολουθούσαν διατροφή υψηλή σε πρόχειρο φαγητό.

Το υπερβάλλον αλάτι μπορεί επίσης ενδεχομένως να αυξήσει τον κίνδυνο εμφάνισης οστεοπόρωσης.