Ως επαγγελματικό άσθμα μπορεί να ορισθεί το άσθμα που προκαλείται από την έκθεση σε κάποιον παράγοντα που υπάρχει στο χώρο εργασίας. Αποτελεί μια 'ιδιαίτερη' μορφή άσθματος που συχνά είναι πολύ δύσκολη στη διάγνωσή της. Μπορούμε να ξεχωρίσουμε τρεις κατηγορίες επαγγελματικού άσθματος.

  • Στην πρώτη κατηγορία περιλαμβάνεται το άσθμα που προκαλείται από την αλλεργική ευαισθητοποίηση από κάποιον παράγοντα που υπάρχει στο χώρο εργασίας.
  • Στη δεύτερη κατηγορία περιλαμβάνεται το άσθμα που δεν οφείλεται σε αλλεργική ευαισθητοποίηση σε συγκεκριμένο παράγοντα αλλά σε έκθεση σε ερεθιστικές ουσίες, όπως χλώριο, διοξείδιο του θείου ή όξινους ατμούς, και ονομάζεται άσθμα προκαλούμενο από ερεθισμό.
  • Τέλος μια τρίτη κατηγορία περιλαμβάνει το 'σύνδρομο που μοιάζει με άσθμα'. Εμφανίζεται σε εργάτες που εκτίθενται σε υψηλά επίπεδα οργανικής (φυτικής) σκόνης, συνήθως στην αγροβιομηχανία.

Στις συνηθέστερες αιτίες που προκαλούν επαγγελματικό άσθμα περιλαμβάνονται: προϊόντα ζωικής προέλευσης (σταβλισμένα ζώα, απεκκρίματα ζώων, αυγά, έντομα, κλπ), προϊόντα φυτικής προέλευσης (αλεύρι, σόγια, καφές, άνθη, λαχανικά, φρούτα, φυσικό latex), προϊόντα μικροβιολογικής προέλευσης (σπόρια μυκήτων, μικροβιακοί παράγοντες που επιμολύνουν συστήματα κλιματισμού, υγραντήρες, κλπ), συνθετικά χημικά (ισοκυανικά, φθαλικός ανυδρίτης, ακρυλικά, αμίνες, αλδεύδες), φυσικά χημικά (κολοφώνιο), μέταλλα (άλατα πλατίνας, κοβάλτιο, χρώμιο, νικέλιο).

Ιδεατά, ο παράγοντας που προκαλεί το άσθμα θα έπρεπε να εκλείψει από τον χώρο εργασίας. Αυτή η επιλογή δεν είναι συχνά εφικτή και η δεύτερη επιλογή είναι να απομακρυνθεί ο εργαζόμενος από τον χώρο που υπάρχει η έκθεση.

Η απομάκρυνση από την έκθεση πρέπει να είναι απόλυτη και οριστική και αυτό γιατί ακόμη και έκθεση σε πολύ μικρή συγκέντρωση της ουσίας που προκαλεί το πρόβλημα μπορεί να προκαλέσει συμπτώματα άσθματος σε κάποιον αλλεργικά ευαισθητοποιημένο.

Ο εργαζόμενος θα ήταν επιθυμητό να τοποθετηθεί σε άλλο χώρο εργασίας στην ίδια εταιρία, κάτι όμως που συχνά δεν είναι εφικτό. Προφανώς, η απώλεια της εργασίας για έναν εργαζόμενο έχει σοβαρές οικονομικές επιπτώσεις.

Αυτό εξηγεί γιατί η διάγνωση του επαγγελματικού άσθματος δεν πρέπει ποτέ να γίνεται χωρίς σοβαρή στοιχειοθέτηση. Κάποιοι ασθενείς αυτοαπασχολούμενοι δεν μπορούν ή δεν δέχονται να παραιτηθούν από την εργασία τους. Σε αυτές τις περιπτώσεις το άσθμα πρέπει να ελέγχεται όσο το δυνατόν πληρέστερα, προσπαθώντας να μειωθεί η έκθεση στους υπεύθυνους παράγοντες και χορηγώντας την κατάλληλη φαρμακευτική αγωγή.