Οι μολυσματικές ασθένειες μπορεί να οδηγήσουν σε μηνιγγίτιδα. Τα τυπικά αίτια είναι, για παράδειγμα, ο πνευμονιόκοκκος, ο μηνιγγιτιδόκοκκος, ο αιμόφιλος της ινφλουέντζας και οι ιοί της ιλαράς. Οι πιο ευπαθείς ομάδες είναι τα μικρά παιδιά και οι έφηβοι. Ένα μεγάλο ποσοστό των βακτηριακών μηνιγγίτιδων σε παιδιά προκαλείται από τον πνευμονιόκοκκο.

Η μηνιγγίτιδα εμφανίζεται με υψηλό πυρετό και συνεχώς αυξανόμενους πονοκεφάλους, έντονη ανησυχία, συχνή απώλεια προσανατολισμού, ζάλη, έμετο, λιποθυμία και δυσκαμψία. Τα βρέφη και τα μικρά παιδιά παρουσιάζουν υπνηλία, απάθεια, ανορεξία και μοιάζουν να έχουν 'κακή διάθεση'.

Αυτή η λοίμωξη συχνά αναπτύσσεται ραγδαία και μπορεί να γίνει επικίνδυνη μέσα σε ώρες. Περίπου το 10% των ασθενών πεθαίνουν, ενώ ένας στους τέσσερις παρουσιάζει μόνιμες βλάβες, όπως βαρηκοΐα, κώφωση ή εγκεφαλικές βλάβες.