Γλυκιά και καθόλου ένοχη απόλαυση. Η σκούρα σοκολάτα έχει αποδεδειγμένα μεγάλα οφέλη για την υγεία μας λόγω των θρεπτικών συστατικών που περιέχει. Πολυάριθμες μελέτες έχουν δείξει ότι οι άνθρωποι που τρώνε τακτικά μικρές δόσεις μαύρης σοκολάτας έχουν πιο υγιή καρδιά, καλύτερη κυκλοφορία του αίματος, χαμηλότερη αρτηριακή πίεση και χοληστερόλη.

Η μαύρη σοκολάτα, δηλώνουν οι ειδικοί, πρέπει να έχει μια θέση στην υγιεινή μας ζωή—μια ζωή που περιέχει πολλές φυτικές τροφές, άσκηση και επαρκείς ποσότητες ύπνου για να διαχειριζόμαστε το στρες και να διατηρούμε το βάρος μας υπό έλεγχο. Ας δοκιμάσουμε, λοιπόν, να αναλύσουμε ποια ακριβώς είναι τα οφέλη που μας προσφέρει, και με ποιους τρόπους.

Είχε ανακαλυφθεί εδώ και πολλά χρόνια ότι το δέντρο του κακάο μπορεί να έχει οφέλη για την καρδιακή υγεία, παρατηρώντας την ασυνήθιστα καλή κατάσταση της υγείας των υπερηλίκων της φυλής Kuna στον Παναμά, όπου και φυτρώνει το φυτό. Έπιναν μεγάλες ποσότητες μη επεξεργασμένου κακάο, και δεν έπασχαν από καρδιοπάθεια. Όταν ορισμένοι από αυτούς τους ιθαγενείς μετανάστευσαν σε μεγάλες πόλεις και υιοθέτησαν δυτικά πρότυπα διατροφής και ζωής, η αρτηριακή τους πίεση αυξήθηκε κατακόρυφα. Πολλές μελέτες, είκοσι από τις οποίες αφορούσαν την σχέση του κακάο και της αρτηριακής πίεσης, δημοσιεύθηκαν στο Cochrane Review τον Αύγουστο του 2012 και τα αποτελέσματά τους ήταν ιδιαίτερα ενθαρρυντικά.

Μία προειδοποίηση που οφείλουμε να δώσουμε, βέβαια, είναι η εξής: Η σοκολάτα φαίνεται να προκαλεί ημικρανίες σε άτομα που είναι επιρρεπή, συνεπώς καταναλώνετέ την με προσοχή. Και, προφανώς, αν είστε αλλεργικοί, δεν πρέπει να την καταναλώνετε καθόλου.

Οι σπόροι του κακάο είναι πλούσιοι σε αντιοξειδωτικά—η σκούρα σοκολάτα, μάλιστα, είναι μία από τις δέκα κορυφαίες διατροφικές πηγές αντιοξειδωτικών, σύμφωνα με μια μελέτη του 2010 που δημοσιεύθηκε στο European Journal of Clinical Nutrition. Επιπλέον, περιέχει μεγάλες ποσότητες βιοδραστικών φλαβονοειδών και θεοβρωμίνη, που βοηθούν τα αιμοφόρα αγγεία και τα κύτταρα της καρδιάς, σύμφωνα με μια μελέτη του 2013 στο Journal of Clinical Hypertension.

Φυσικά, πρέπει να προσέχετε τα λιπαρά της. 29 γραμμάρια περιέχουν 9 γραμμάρια λιπαρών. Οι θερμίδες της σκούρας σοκολάτας (με περικεκτικότητα 70-80% κακάο) δεν είναι πάρα πολλές, και τα οφέλη υπερτερούν, αλλά και πάλι—παν μέτρον άριστον!

Ακόμα περισσότερα καλά νέα μας έφερε μια ιταλική μελέτη του 2014, που δημοσιεύθηκε στο Journal of the American Heart Association, που έδειξε ότι η κατανάλωση σκούρας σοκολάτας βοηθούσε τους ασθενείς που πάσχουν από περιφερική αποφρακτική αρτηριοπάθεια να περπατούν για μεγαλύτερα χρονικά διαστήματα. Η πάθηση αυτή ελαττώνει την κυκλοφορία του αίματος στα πόδια και στα χέρια, συνεπώς οι ασθενείς βιώνουν κράμπες και δυσκολίες στις κινήσεις και στην γυμναστική. Οι ασθενείς στην μελέτη αυτή, καταναλώνοντας 40 γραμμάρια σκούρας σοκολάτας ημερησίως, κατάφεραν να περπατήσουν 11% πιο μακριά, και για 15% περισσότερο χρόνο σε σύγκριση με ασθενείς που κατανάλωναν τις ίδιες ποσότητες σοκολάτας γάλακτος. Η σοκολάτα που χρησιμοποιήθηκε στην έρευνα είχε περιεκτικότητα σε κακάο 85%.

Αν, πάλι, η αρτηριακή σας πίεση είναι σταθερά ανεβασμένη, έχουμε καλά νέα και για εσάς. Η κατανάλωση σκούρας σοκολάτας έχει συσχετιστεί με σημαντικά μειωμένες τιμές της αρτηριακής πίεσης, σύμφωνα με μια εκτενή ανάλυση 20 προηγούμενων μελετών, που δημοσιεύθηκε το 2012 στο Cochrane Review. Στην πιο μεγάλης κλίμακας από αυτές τις μελέτες, οι συμμετέχοντες που κατανάλωναν σκούρα σοκολάτα είδαν την συστολική τους πίεση (την “μεγάλη”) να πέφτει κατά τρεις μονάδες, ενώ την διαστολική (την “μικρή”) να πέφτει κατά δύο. Να θυμάστε ότι η ιδανική αρτηριακή πίεση είναι λιγότερη από 120/80.

Επίσης, η παρουσία της σκούρας σοκολάτας στην διατροφή μας σχετίζεται με μειωμένο κίνδυνο εγκεφαλικού, σύμφωνα με μια φινλανδική μελέτη του 2012 στο Neurology. Το εγκεφαλικό αποτελεί μεγάλο κίνδυνο για πολλούς ανθρώπους. Το εγκεφαλικό συμβαίνει όταν ένας θρόμβος μεταφέρεται στον εγκέφαλο, όταν η ροή του αίματος προς τον εγκέφαλο μειώνεται, ή όταν σπάει ένα αιμοφόρο αγγείο, και είναι από τις κυριότερες αιτίες αναπηρίας. Μέσα από την έρευνα, η οποία παρακολουθούσε 37.000 άνδρες για δέκα χρόνια, φάνηκε πως οι συμμετέχοντες που κατανάλωναν σκούρα σοκολάτα είχαν μικρότερες πιθανότητες εγκεφαλικού. Επιπλέον, πιστεύεται πως η σκούρα σοκολάτα μπορεί να βοηθήσει τους ασθενείς που πάσχουν από στεφανιαία νόσο να διατηρήσουν την υγεία τους σε σταθερά επίπεδα. Βέβαια, όσο σημαντικά και να είναι τα οφέλη αυτά, δεν αντικαθιστούν τις φαρμακευτικές αγωγές.

Η σκούρα σοκολάτα, επίσης, μπορεί να ελαττώσει την LDL χοληστερόλη, σύμφωνα με μια μελέτη του 2005 στο περιοδικό Hypertension. Ακόμα καλύτερα νέα, όμως, έφερε μια ολλανδική μελέτη του 2013, δείχνοντας ότι η κατανάλωση σκούρας σοκολάτας αυξάνει τα επίπεδα της “καλής” HDL χοληστερόλης.

Τέλος, παρά το γεγονός ότι δεν το υπολογίζουμε πολύ συχνά, μια ακόμα αιτία καρδιοπάθειας είναι το στρες. Και, ναι, η σκούρα σοκολάτα μπορεί να μας βοηθήσει να διαχειριστούμε και το στρες, κάνοντας τον οργανισμό μας να ανταποκρίνεται καλύτερα στους παράγοντες που μας το προκαλούν. Μια συγκεκριμένη έρευνα έδωσε μερικούς συμμετέχοντες σκούρα σοκολάτα, και έπειτα τους έβαλε να λύσουν μαθηματικές εξισώσεις—οι συμμετέχοντες που είχαν καταναλώσει την σοκολάτα ένιωσαν κατά μέσο όρο λιγότερο στρες σε σχέση με τους υπόλοιπους.