Κάθε μέρα περίπου το 93% των παιδιών του κόσμου ηλικίας κάτω των 15 ετών (1,8 δισ. παιδιά) εισπνέουν μολυσμένο αέρα, γεγονός που θέτει σε κίνδυνο την υγεία και την ανάπτυξή τους. Πολλά από αυτά τα παιδιά πεθαίνουν. Ο Παγκόσμιος Οργανισμός Υγείας υπολογίζει ότι το 2016, 600.000 παιδιά έχασαν τη ζωή τους από οξεία λοίμωξη του κατώτερου αναπνευστικού η οποία προκλήθηκε από τον μολυσμένο αέρα. Η ατμοσφαιρική ρύπανση αποτελεί μία από τις κύριες απειλές για την υγεία των παιδιών και αντιπροσωπεύει σχεδόν τον 1 στους 10 θανάτους σε παιδιά κάτω των πέντε ετών.

Στις χώρες χαμηλού και μεσαίου εισοδήματος ανά τον κόσμο, το 98% όλων των παιδιών κάτω των 5 ετών εκτίθενται σε μολυσμένο αέρα. Το αντίστοιχο ποσοστό στις χώρες υψηλού εισοδήματος, είναι  52% για παιδιά κάτω των 5 ετών.  

Δημοσιεύτηκε μια νέα έκθεση του Παγκόσμιου Οργανισμού Υγείας σχετικά με την ατμοσφαιρική ρύπανση και την υγεία των παιδιών, η οποία εξετάζει το βάρος των περιβαλλοντικών (εξωτερικών) και οικιακών ρύπων στην υγεία των παιδιών του κόσμου, ιδίως στις χώρες με χαμηλό και μεσαίο εισόδημα.  

Αποκαλύπτει ότι όταν οι έγκυες γυναίκες εκτίθενται σε μολυσμένο αέρα, είναι πιο πιθανό να γεννήσουν πρόωρα και λιποβαρή παιδιά. Η ατμοσφαιρική ρύπανση επηρεάζει επίσης τη νευροαναπτυξιακή και γνωστική ικανότητα του παιδιού και μπορεί να προκαλέσει άσθμα και καρκίνο. Επίσης, τα παιδιά που έχουν εκτεθεί σε υψηλά επίπεδα ατμοσφαιρικής ρύπανσης ενδέχεται να διατρέχουν μεγαλύτερο κίνδυνο για χρόνιες παθήσεις, όπως καρδιαγγειακές παθήσεις αργότερα στη ζωή τους.

"Ο μολυσμένος αέρας δηλητηριάζει εκατομμύρια παιδιά και καταστρέφει τη ζωή τους", λέει ο κ. Tedros Adhanom Ghebreyesus, Γενικός Διευθυντής του ΠΟΥ. "Αυτό είναι ασυγχώρητο. Κάθε παιδί πρέπει να μπορεί να αναπνέει καθαρό αέρα, για να μπορεί να αναπτυχθεί.

Ένας από τους λόγους για τους οποίους τα παιδιά είναι ιδιαίτερα ευάλωτα στις επιπτώσεις της ατμοσφαιρικής ρύπανσης είναι ότι αναπνέουν πιο γρήγορα από τους ενήλικες και έτσι απορροφούν περισσότερους ρύπους.

Ζουν επίσης πιο κοντά στο έδαφος, όπου ορισμένοι ρύποι φθάνουν τις μέγιστες συγκεντρώσεις - σε μια εποχή που αναπτύσσονται νοητικά και σωματικά.

Τα νεογέννητα και τα μικρά παιδιά είναι επίσης πιο ευάλωτα σε ρύπανση του οικιακού αέρα σε σπίτια που χρησιμοποιούν ρυπογόνα καύσιμα και παρωχημένες τεχνολογίες για μαγείρεμα, θέρμανση και φωτισμό.