Όλοι γνωρίζουν ότι η υπερβολική κατανάλωση αλατιού είναι κακή για την υγεία. Αλλά κανείς δεν μιλάει για το μπαχαρικό που βρίσκεται συνήθως δίπλα του στο τραπέζι: Έχει επίδραση το πιπέρι στην υγεία μας;

Το μαύρο πιπέρι, που στην ουσία είναι τα αποξηραμένα μούρα του φυτού Piper nigrum, αποτελεί μέρος της παραδοσιακής ινδικής ιατρικής εδώ και χιλιάδες χρόνια. Και στην παραδοσιακή κινεζική ιατρική, το μαύρο πιπέρι χρησιμοποιείται για τη θεραπεία της επιληψίας.

Η σύγχρονη επιστήμη προτείνει ότι το μαύρο πιπέρι έχει να προσφέρει πράγματι οφέλη για την υγεία, κυρίως ως αποτέλεσμα ενός αλκαλοειδούς που ονομάζεται πιπερίνη - η χημική ουσία που δίνει στο πιπέρι την πικάντικη γεύση του, αλλά και ισχυρό αντιοξειδωτικό.

Η πιπερίνη έχει επίσης αντιφλεγμονώδεις ιδιότητες. Η χρόνια φλεγμονή συνδέεται με μια σειρά ασθενειών, συμπεριλαμβανομένων των αυτοάνοσων νοσημάτων, όπως η ρευματοειδής αρθρίτιδα.

Το μαύρο πιπέρι μπορεί επίσης να βοηθήσει τον οργανισμό να απορροφήσει καλύτερα ορισμένες ουσίες, όπως η ρεσβερατρόλη – ένα αντιοξειδωτικό που βρίσκεται στο κόκκινο κρασί, τα μούρα και τα φιστίκια. Μελέτες δείχνουν ότι η ρεσβερατρόλη μπορεί να προστατεύει από καρδιακές παθήσεις, καρκίνο, Αλτσχάιμερ και διαβήτη.

Το πρόβλημα με τη ρεσβερατρόλη είναι ότι τείνει να διασπάται πριν το έντερο μπορέσει να την απορροφήσει. Το μαύρο πιπέρι, ωστόσο, έχει βρεθεί ότι αυξάνει τη "βιοδιαθεσιμότητα" της ρεσβερατρόλης. Με άλλα λόγια, μεγαλύτερη ποσότητα του αντιοξειδωτικού είναι διαθέσιμο για χρήση από το σώμα. Το ίδιο ισχύει και για την σχέση πιπεριού και κουρκουμά, με το πιπέρι να ενισχύει την απορρόφηση της κουρκουμίνης.

Άλλες μελέτες έχουν δείξει ότι το μαύρο πιπέρι μπορεί να βελτιώσει την απορρόφηση της βήτα-καροτίνης, μιας ένωσης που βρίσκεται στα λαχανικά και τα φρούτα, που το σώμα έπειτα μετατρέπει σε βιταμίνη Α. Η βήτα-καροτίνη λειτουργεί ως ισχυρό αντιοξειδωτικό που μπορεί να καταπολεμήσει την κυτταρική βλάβη.