Όλο και συχνότερα οι γυναίκες γεννούν πρόωρα. Τα τελευταία 10 χρόνια οι πρόωροι τοκετοί έχουν αυξηθεί κατά 19,4% στις ανεπτυγμένες χώρες, με τις ΗΠΑ να αντιπροσωπεύουν το 42% του συνόλου των πρόωρων γεννήσεων το 2010.

Ο τοκετός χαρακτηρίζεται πρόωρος όταν ένα μωρό γεννιέται πριν την 37η εβδομάδα της εγκυμοσύνης, ενώ καθυστέρηση ανάπτυξης όταν το βάρος γέννησης του νεογέννητου πέφτει κάτω από το 10ο εκατοστημόριο του προβλεπόμενου βάρους γέννησής του.

Ο πρόωρος τοκετός και ο περιορισμός της εμβρυϊκής ανάπτυξης σχετίζονται με αποτυχία ανάπτυξης, επιτάχυνση της αύξησης του βάρους, καρδιαγγειακές παθήσεις και άλλα προβλήματα υγείας στην παιδική ηλικία.

Μια πρόσφατη μελέτη διαπίστωσε ότι στην Ελλάδα έχει παρατηρηθεί μια απότομη αύξηση των πρόωρων γεννήσεων τα τελευταία 20 χρόνια. Ως εκ τούτου, η μελέτη εξέτασε μητέρες και παιδιά από την Κρήτη, σε μια προσπάθεια να βρει μοριακούς βιοδείκτες που μπορούν να αποτελέσουν τη βάση μιας απεικονιστικής εξέτασης για την πρόβλεψη του πρόωρου τοκετού ή την φτωχή εμβρυϊκής ανάπτυξης.

Η νέα μελέτη βασίζεται σε προηγούμενες έρευνες και είναι η μεγαλύτερη που έχει πραγματοποιηθεί σε ανθρώπους μέχρι στιγμής που εξέτασε τους μεταβολίτες στα ούρα για την πρόβλεψη του κινδύνου πρόωρου τοκετού και περιορισμού της εμβρυϊκής ανάπτυξης.

Οι ερευνητές αναρωτήθηκαν εάν ανωμαλίες στην αποθήκευση των λιπιδίων και σε ορισμένες μεταβολικές οδούς κατά το πρώτο τρίμηνο θα μπορούσαν να προβλέψουν τη φτωχή ανάπτυξη του εμβρύου.

Η ομάδα ανέλυσε τους μεταβολίτες στα ούρα 438 εγκύων γυναικών και διαπίστωσε ότι τα υψηλά επίπεδα του αμινοξέος λυσίνη σχετίστηκαν με πρόωρο τοκετό, όπως και τα αυξημένα επίπεδα της γλυκοπρωτεΐνης Ν-ακετυλιωμένη.

Επίσης εντοπίστηκαν ορισμένοι μεταβολικοί βιοδείκτες (ακετάση, άλας μυρκηκικού οξέος, τυροσίνη, τριμεθυλαμίνη), τα μειωμένα επίπεδα των οποίων σχετίστηκαν με περιορισμό της εμβρυϊκής ανάπτυξης, καθώς και με υψηλότερο κίνδυνο για διαβήτη.

Ο Hector Keun, επικεφαλής ερευνητής από το Τμήμα Χειρουργικής και Καρκίνου του Imperial College του Λονδίνου, ανέφερε ότι:
«Αν και γνωρίζουμε ότι ο μεταβολισμός της μητέρας αλλάζει σημαντικά κατά τη διάρκεια της εγκυμοσύνης για να βοηθήσει στην παροχή θρεπτικών ουσιών στο αναπτυσσόμενο έμβρυο, αποτέλεσε έκπληξη η ανακάλυψη συσχετισμού μεταξύ των μεταβολιτών και χαμηλού βάρους γέννησης σε τόσο αρχικά στάδια της εγκυμοσύνης, που θα μπορούσαμε εύκολα να εντοπίσουμε σε ένα δείγμα ούρων».

Ο Η. Keun επεσήμανε επίσης ότι η περαιτέρω διερεύνηση των παραγόντων που παράγουν τα μόρια που συνδέονται με τον πρόωρο τοκετό και την φτωχή ανάπτυξη του εμβρύου θα βοηθήσει στη μείωση της πιθανότητας τέτοιων εκβάσεων.

Όσο για την αύξηση των πρόωρων τοκετών σε χώρες όπως η Ελλάδα και οι ΗΠΑ, ο Keun ανέφερε ότι οι λόγοι δεν είναι ακόμα σαφείς, «αλλά ο ρυθμός της αύξησης υποδεικνύει περιβαλλοντική και όχι γενετική αιτία». Αυτούς τους περιβαλλοντικούς παράγοντες ερευνούν εντατικά οι ερευνητές.