Εάν ένας άνθρωπος εμφανίσει κάποιο εξάνθημα, μπορεί να πάει στο γιατρό και να φύγει με κάποια αλοιφή για το πρόβλημά του. Τα ρινοδέλφινα του Ινδο-Ειρηνικού παρουσιάζουν δερματικές παθήσεις, αλλά πάνε για τη φαρμακευτική αγωγή τους κάνοντας ουρά για να τριφτούν στα κοράλλια. Στο περιοδικό iScience στις 19 Μαΐου, οι ερευνητές έδειξαν ότι αυτά τα κοράλλια έχουν φαρμακευτικές ιδιότητες, υποδηλώνοντας ότι τα δελφίνια χρησιμοποιούν τα θαλάσσια ασπόνδυλα για να θεραπεύσουν δερματικές παθήσεις.

Πριν από δεκατρία χρόνια, η Angela Ziltener,  βιολόγος άγριας ζωής στο Πανεπιστήμιο της Ζυρίχης, παρατήρησε για πρώτη φορά δελφίνια να τρίβονται σε κοράλλια στη Βόρεια Ερυθρά Θάλασσα, στα ανοικτά των ακτών της Αιγύπτου. Αυτή και η ομάδα της παρατήρησαν ότι τα δελφίνια ήταν επιλεκτικά σχετικά με το σε ποια κοράλλια τρίβονταν και ήθελαν να καταλάβουν γιατί. «Δεν είχα δει αυτή τη συμπεριφορά τριβής των κοραλλιών που περιγράφηκε πριν, και ήταν σαφές ότι τα δελφίνια ήξεραν ακριβώς ποιο κοράλλι ήθελαν να χρησιμοποιήσουν», λέει η Ziltener και σκέφτηκε ότι πρέπει να υπάρχει λόγος.

Οι περισσότερες έρευνες για τα δελφίνια διεξάγονται από την επιφάνεια του νερού, αλλά επειδή η Ziltener είναι δύτης, μπόρεσε να μελετήσει τα δελφίνια από κοντά. Χρειάστηκε λίγος χρόνος για να κερδίσει την εμπιστοσύνη τους.

Μόλις τις επέτρεψαν να τα επισκέπτεται τακτικά, εκείνη και οι συνάδελφοί της μπόρεσαν να αναγνωρίσουν και να εξετάσουν τα κοράλλια στα οποία τρίβονταν τα δελφίνια. Η Ziltener και η ομάδα της ανακάλυψαν ότι με την τριβή στα κοράλλια, τα ρινοδέλφινα του Ινδο-Ειρηνικού ανάδευαν τους μικροσκοπικούς πολύποδες που αποτελούν την κοινότητα των κοραλλιών και αυτά τα ασπόνδυλα απελευθέρωναν βλέννα. Προκειμένου να καταλάβουν ποιες ιδιότητες περιείχε η βλέννα, η ομάδα συνέλεξε δείγματα των κοραλλιών.

Οι ερευνητές ανέλυσαν δείγματα του κοραλλιού Rumphella aggregata, του Sarcophyton sp., και του σφουγγαριού Ircinia sp., και βρήκαν 17 ενεργούς μεταβολίτες με αντιβακτηριακή, αντιοξειδωτική, ορμονική και τοξική δράση.

Η ανακάλυψη αυτών των βιοδραστικών ενώσεων οδήγησε την ομάδα να πιστέψει ότι η βλέννα των κοραλλιών και των σφουγγαριών χρησιμεύει για τη ρύθμιση του μικροβιώματος του δέρματος του δελφινιού και τη θεραπεία λοιμώξεων. «Το επαναλαμβανόμενο τρίψιμο επιτρέπει στους ενεργούς μεταβολίτες να έρθουν σε επαφή με το δέρμα των δελφινιών», λέει η ερευνήτρια  Morlock. «Αυτοί οι μεταβολίτες θα μπορούσαν να τα βοηθήσουν να επιτύχουν ομοιόσταση του δέρματος και να είναι χρήσιμοι για προφύλαξη ή βοηθητική θεραπεία έναντι μικροβιακών λοιμώξεων».

Οι ύφαλοι όπου βρίσκονται αυτά τα κοράλλια είναι σημαντικά μέρη για τους τοπικούς πληθυσμούς δελφινιών. Τα δελφίνια κατευθύνονται εκεί για να ξεκουραστούν και να διασκεδάσουν. «Πολλοί άνθρωποι δεν συνειδητοποιούν ότι αυτοί οι κοραλλιογενείς ύφαλοι είναι υπνοδωμάτια για τα δελφίνια, αλλά και παιδικές χαρές», λέει η Ziltener. Ανάμεσα στους υπνάκους, τα δελφίνια συχνά ξυπνούν για να κάνουν τη συμπεριφορά τριβής στα κοράλλια. «Είναι σχεδόν σαν να κάνουν ντους, να καθαρίζονται πριν κοιμηθούν ή ξυπνήσουν την ημέρα», λέει.