Το πιο γνωστό όφελος της γυμναστικής είναι ότι μας βοηθά να κρατάμε το βάρος μας σε φυσιολογικά επίπεδα. Πιο πρόσφατα, όμως, η προσοχή έχει στραφεί και στα οφέλη που έχει η γυμναστική στον εγκέφαλο και στην ψυχική μας υγεία. Ας ρίξουμε μια ματιά σε αυτά, και σε κάτι πιο συγκεκριμένο, που ονομάζεται εγκεφαλικός νευροτροφικός παράγοντας.

Ο εγκεφαλικός νευροτροφικός παράγοντας είναι μια ουσία που φροντίζει τα εγκεφαλικά μας κύτταρα να είναι υγιή, πυροδοτεί όμως και την επικοινωνία μεταξύ εγκεφαλικών κυττάρων, καθώς και την δημιουργία καινούριων. Όταν τα επίπεδα εγκεφαλικού νευροτροφικού παράγοντα είναι υψηλά, τότε αυξάνεται και η νευροπλαστικότητα, η ικανότητα του εγκεφάλου να προσαρμόζεται στο περιβάλλον του. Τα χαμηλά επίπεδα εγκεφαλικού νευροτροφικού παράγοντα, από την άλλη πλευρά, έχουν συσχετιστεί με την εμφάνιση συμπτωμάτων κατάθλιψης και άγχους, καθώς και προβλήματα με την μνήμη.

Συνεπώς, από την στιγμή που ο εγκεφαλικός νευροτροφικός παράγοντας είναι κάτι καλό, μπορούμε να προσπαθήσουμε να αυξήσουμε την παραγωγή του. Η παραγωγή αυτή ενισχύεται όταν ο εγκέφαλός μας απασχολείται - σκεφτείτε, για παράδειγμα, όπως όταν προσπαθούμε να λύσουμε ένα σταυρόλεξο. Σύμφωνα όμως με όλο και περισσότερες πρόσφατες μελέτες, αυτό συμβαίνει και όταν γυμναζόμαστε, και ειδικά όταν κάνουμε αερόβια γυμναστική.

Οι έρευνες σχετικά με το ποια μορφή άσκησης είναι πιο αποτελεσματική βρίσκονται ακόμα σε αρχικό στάδιο, αλλά φαίνεται πως η έντονη διαλειμματική άσκηση έχει μέχρι στιγμής δείξει τα μεγαλύτερα οφέλη. Βέβαια τα αποτελέσματα θα ποικίλουν ανάλογα με το βάρος και την ένταση της άσκησης.

Μακροπρόθεσμα, τα οφέλη της γυμναστικής στον εγκέφαλο και την ψυχική υγεία είναι ακόμα καλύτερα. Έχουν παρατηρηθεί μεγαλύτερες συγκεντρώσεις ντοπαμίνης, σεροτονίνης και νορεπινεφρίνης, ορμονών που παίζουν σημαντικό ρόλο στην μνήμη και στην ρύθμιση της διάθεσης. Όσον αφορά τον εγκεφαλικό νευροτροφικό παράγοντα, αρχίζουν να εμφανίζονται σταθερά αυξημένα επίπεδα γύρω στον τρίτο μήνα σταθερής αερόβιας και διαλειμματικής γυμναστικής. Η γυμναστική με βάρη, παρά το γεγονός ότι δεν φαίνεται να είναι εξίσου σημαντική για τον παράγοντα του εγκεφαλικού νευροτροφικού παράγοντα, εξακολουθεί να έχει καταγεγραμμένα οφέλη στην διάθεσή μας, και να συμπληρώνει με πολύ σωστό τρόπο την αερόβιά μας προπόνηση. Άρα μην την παραμελείτε.

Δεν πρέπει να παραλείψουμε ότι έχει φανεί πολλές φορές πως η γυμναστική έχει σημαντικά οφέλη και για την πρόληψη της άνοιας και του εκφυλισμού του εγκεφάλου που προκύπτει με την πάροδο του χρόνου.

Τέλος, το μεγαλύτερο ίσως πλεονέκτημα για την ψυχική μας υγεία που έχει η γυμναστική είναι ότι όσο αισθανόμαστε το σώμα μας να γίνεται πιο δυνατό και τις αντοχές μας να αυξάνονται, τόσο αυξάνεται η αυτοπεποίθησή μας. Αυτό μειώνει σε μεγάλο βαθμό συμπτώματα κατάθλιψης και του στρες.